Niegdyś zamożny William Dorrit został osadzony w więzieniu za długi, gdy zbankrutowała spółka, w której miał udziały. W tym ponurym miejscu opiekuje się nim córka Amy, która staje się dobrą duszą, wspierającą wszystkich, z którymi styka ją los. Na życie zarabia szyjąc u pani Clennam, która zamieszkuje w ponurym domu w towarzystwie dwójki służących.

Syn pani Clennam, Arthur, po dwudziestu latach wraca z Chin, gdzie wraz z ojcem pracował w firmie handlowej, a przed jego śmiercią przejął odeń pewną tajemnicę, która – jak się teraz okazuje – powiązana jest z osobą szwaczki.

Poszukiwanie prawdy prowadzi Arthura do więzienia, do poznania niezwykłych ludzi, a także na trop tajemnicy.

Dickens tworzy tu całą galerię wyrazistych i niezwykłych postaci, których losy splatają się ze sobą w tętniącym życiem Londynie.